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ダウンタウン


 観光客にとってのラスベガスは大きく分けると、近代的な巨大ホテルが建ち並ぶストリップ地区と、昔ながらの面影を残すダウンタウン地区のふたつに分けることができる。
 "ラスベガス発祥の地" はもちろんダウンタウン地区で、今日においても、老舗のカジノやホテルのみならず、この地区周辺には市役所を始めとする各種行政機関も集中しており、当地における行政の中心地となっている。
 言うまでもなくダウンタウン地区はラスベガスを代表する観光スポットでもあり、その中心となる繁華街 Fremont Street は派手な夜景として世界的に名高い。

 ダウンタウン地区の地図 ← クリック

 一般観光客にとっての 「ダウンタウン」 とは、まさにその Fremont Street のことで、事実上 「ダウンタウン = フリーモントストリート」 と考えて差し支えないだろう。
 そこには大小さまざまなカジノやホテルが所狭しと並んでおり、ネオンの洪水のようなその光景は、夜間でもストロボ無しで写真が撮れることで知られている。
 ラスベガスを題材とした映画やドラマなどに登場してきた数多くの場面もここで撮影され、長らくこのダウンタウンのネオン街は、ラスベガスを視覚的に描写する際の象徴的な舞台として利用されてきた。

 それでも 90年代に入ってからライバルのストリップ地区の発展がめざましく、相対的にダウンタウン地区の人気は低下していった。
 そこでダウンタウン地区の商工会は一致団結し、7000万ドルという巨費を投じて 94年末からフリーモントストリートの大改装工事に取りかかり、95年12月、ついにその頭上に 210万個の電球を天井にちりばめた電飾アーケード The Fremont Street Experience を完成させた。
 これを機にフリーモントストリートは 24時間歩行者天国の華やかなストリートとして甦ったのである。(それ以前は車道だった)

 それでもライバルのストリップ地区における巨大ホテルの建設ラッシュはとどまる気配を見せず、ダウンタウン地区の相対的な凋落傾向には歯止めがかからなかった。
 もちろんダウンタウン地区の関係者も指をくわえてライバルの繁栄をながめているわけではなく、2004年6月には、自慢の電飾アーケードを改装するなど、集客アップのための努力を続けた。ちなみにその改装で、210万個の電球が 1250万個の発光ダイオードに置き換わり、描写できる映像の解像度が大幅にアップし、こんにちに至っている。

 観光する立場の者としては、「どちらの地区が良いか」 ではなく、それぞれの違いや特色を理解した上で、両者の持ち味などを堪能しながら訪問すればよいだろう。
 ちなみにストリップ地区に対するダウンタウン地区の特徴は、比較的小規模なホテルやカジノが狭い範囲内に集中しているということと、ほとんどすべての観光エリアが徒歩の距離にあること、そしてホテル、カジノ、レストラン等の料金的な相場がストリップ地区のそれに比べやや低めに設定されているということで、体力的にも時間的にも経済的にも負担が少ない。
 あとダウンタウン地区には、ストリップ地区にはない古き良き時代の庶民的なムードが漂っており、それもこの地区の大きな特色といってよいだろう。
 参考までに、ダウンタウン地区が形成され始めたのは 1900年代初頭で、ストリップ地区は1940年代後半から50年代。つまりダウンタウンが40年以上も先輩ということになる。
 なお、ダウンタウン地区とストリップ地区は互いに数キロメートル離れており徒歩で移動できる距離ではない。両区間の移動はタクシーまたは公営バス "DEUCE" または "SDX" を使うのが一般的で、どちらもわかりやすく利用は簡単だ。
(これら交通機関の利用方法などは [市内交通]セクションを参照のこと)


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